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Humanities LibreTexts

1.4: "Ser" y "estar"

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    Ser and estar are both verbs meaning “To be.”

    However, each is used in specific situations and they are not interchangeable.

    Ser is used with inherent characteristics and identity.

    Milagros es baja, rubia y bonita. Es psicóloga. ¡Es muy inteligente!

    Estar is used with states of being and location*.

    Antonio está muy aburrido porque está en una reunión.

    *An exception to location is the location of an event (use ser).

    El concierto es en el auditorio.

    Ser is for who you are, Estar is for how you are.

     

    A popular misconception is that ser is permanent and estar is temporary. While this may serve as a guideline, there are too many exceptions to rely on this as a rule.

    Por ejemplo: Elvis está muerto.

    Dead is pretty permanent, no? In Spanish, we look at life and death as states of being, which require the use of estar.

    Por ejemplo: Mi mamá está enferma. Tiene la esclerosis múltiple.

    While Multiple Sclerosis is a chronic illness, which one might conceptualize as being permanent, illness—short or long-term—is considered a state of being (a condition) in Spanish, which will also use estar.

    Por ejemplo: Mi hermano está loco.

    Students often like to describe people as loco (crazy), especially when it comes to friends and family, whether it be crazy as in “fun,” crazy as in “wild,” or crazy as in “unstable” or experiencing a state of mental illness (which, if either of these is the case, it is disrespectful and unkind to use the word crazy or loco). In any event, even if you consider this to be an inherent or permanent characteristic of a person, loco is considered a state of being and requires the use of estar in Spanish.

     

    We know we use ser with personality and physical characteristics when describing a person, but we can also use estar to say that someone looks or seems especially ________ today.

    Por ejemplo: Arturo es guapo. Arturo is handsome.

    Arturo está muy guapo hoy. Arturo is looking especially handsome today.

    Emilia es juguetona. Emilia is playful.

    Emilia está muy juguetona hoy. Emilia is acting especially playful today.

     

    Remembering the uses for these verbs can be easier with this simple mnemonic device: TIE SALE

    Ser

    Time

    La clase de español es a las nueve y media.

    Hoy es lunes.

    Identity & Inherent characteristics

    Los González son cubanos.

    Mi abuela es católica.

    Miguel Ángel es cómico.

    Las sillas son de madera.

    Mi hermana y yo somos altas.

    Events

    La fiesta es en casa de Alma.

    La graduación es en el auditorio.

    More specific uses for ser, which can generally fit under these categories:

    Physical characteristics, personality traits, origin, nationality, religion, gender, material, color, size, profession, relationship to others, political affiliation, possession, and impersonal expressions such as: es interesante que… and es importante que...

    Estar

    States of being

    Yo estoy muy contento.

    Mi mamá está enferma.

    El perro está asustado.

    Actions

    Los niños están jugando en el patio. (present progressive)

    Location

    Mi apartamento está en el centro.

    Mi universidad está en la Florida.

    (Exception: location of events uses ser)

    Especially

    Joselito está muy guapo porque hoy es la boda de su tía y él es el portador de los anillos.

    More specific uses for estar, which can generally fit under these categories:

    Physical or emotional states, feelings, emotions, conditions, moods, illness, marital state, alive or dead, on-going action using the present progressive, location (except events), and seeming “especially ________

     

    MEANING CHANGERS

    There are some adjectives that can be used with ser and estar, but their meaning changes depending on which verb you use.

      Used with ser Used with estar
    Aburrido/a/x To be boring To be bored
    Verde To be green in color To be unripe
    Maduro/a/x To be mature To be ripe
    Listo/a/x To be smart To be ready
    Rico/a/x To be rich To be tasty
    Guapo/a/x, feo/a/x, bonito/a/x To look _____________ (as a general characteristic) To look especially ________.

     

    Actividad: ¿Cómo cambia?

    Discuss how the meaning changes for the sentences below based on whether ser or estar is used.

    1. Mi profesora de química es aburrida. VS. Mi profesora de química está aburrida.

    2. Las manzanas son verdes. VS. Las manzanas están verdes.

    3. Yo soy feliz. VS. Yo estoy feliz.

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    Figure:

    Isabel y Victor son niños felices. Hoy están contentos porque están jugando.

    Actividad: Rellenar los espacios

    ¿Ser o estar? Look for clues in each sentence, then decide if ser or estar should be used. Circle the correct option.

    1. Yo soy / estoy emocionado porque es mi cumpleaños el sábado.

    2. Mis perros son / están grandes.

    3. Manuela y yo somos / estamos de Paraguay.

    4. Seattle es / está en el estado de Washington.

    5. Erika es / está fiestera y por eso es / está muy cansada los lunes por la mañana.

    6. Ustedes son / están bien, ¿no?

    7. Tú eres / estás uruguayo, ¿verdad?

    8. La fiesta es / está en casa de Ana María.

    9. ¿A qué hora es / está la fiesta?

    Actividad: Conjugar para rellenar los espacios

    Rellenar el espacio. Decide if ser or estar is appropriate for each sentence, then conjugate to fill the blank and complete the sentence.

    1. ¿De qué ciudad o área ________ tú originalmente?

    2. ¿Cuándo ________ tu día festivo favorito?

    3. Mi carro ________ en el garaje.

    4. Iván ________ piloto.

    5. Olivia y Héctor ________ novios y ellos ________ muy felices juntos (together).

    Actividad: Escuchar y hablar

    Preguntas personales. Listen to the video and then answer the same questions below with your own information. Be careful with ser and estar!

    Audio

    1. ¿Están muy ocupados tus amigos?

    2. ¿Cómo estás hoy?

    3. ¿Cómo eres tú?

    4. ¿Están vivos todos tus héroes?

    5. ¿Cuál es el nombre de una persona que está muerta, pero a quien admiras mucho?

    6. ¿Eres reservado/a/x o extrovertido/a/x?


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